L'histoire

Livre de Kells, Folio 292r



Le livre de Kells : image et texte / L'initiale en principe

Les En principe Initiale

Le Livre de Kells, TCD MS 58, folio 292r, Ouverture de l'Évangile de St Jean, En principe (lettres retracées) © Trinity College Dublin. A Sullivan, Le livre de Kells, 1914.

Cet article se concentre sur le texte et les images du folio 292r, qui se lit In principio erat verbum (« Au commencement était la parole », Jean 1:1). Les trois premières lettres du texte sont les plus grandes et les plus élaborées. Le I et le N partagent un axe vertical à l'extrême gauche de l'image. La diagonale du N est alors formée en reliant cet arbre à un autre au moyen de deux cercles et d'une forme cruciforme. Assis en haut de l'image se trouve une figure humaine vêtue de violet et tenant un livre. La figure a été identifiée comme un diacre tenant un livre d'évangile, mais aussi comme une image de Dieu le Père ou le créateur Logos. Comme l'a souligné Małgorzata D'Aughton, la position de la figure au-dessus du cercle est parallèle aux images du Christ assis sur le globe du monde, comme dans la mosaïque du cinquième siècle trouvée dans le baptistère de San Giovanni in Fonte, Naples ou plus tard San Mosaïque de Marco à Venise, qui s'inspire d'illustrations manuscrites du Ve ou du VIe siècle de la création du monde. L'iconographie de la création fournit un contexte approprié pour la page de Kells qui glorifie la Parole qui existait au début (Jean 1:1). Les premiers mots de l'Évangile de Jean évoquent les premiers mots du livre de la Genèse qui se lit In principio creavit Deus caelum et terram (Au commencement, Dieu créa le ciel et la terre, Genèse 1:1) car les deux textes soulignent le rôle de la parole dans le processus de création. Dans le livre de la Genèse, Dieu appels l'univers dans l'existence et ensuite noms toutes les choses et tous les êtres créés (Genèse 1:1-31).

The Book of Kells, TCD MS 58, folio 292r (détail) © Trinity College Dublin. A Sullivan, Le livre de Kells, 1914.

La lettre P est la dernière des trois plus grandes lettres du folio. L'arbre vertical de cette lettre est joint à la deuxième verticale du N, tandis que la boucle est une forme rectangulaire indépendante. La deuxième figure humaine est positionnée au-dessus de la boucle du P. Il est représenté assis, buvant dans une tasse, tandis qu'un visage monstrueux de lion, le fixe, la bouche grande ouverte. Cette figure humaine a été identifiée comme un chrétien, qui est sauvé du mal en buvant le vin eucharistique. Il peut aussi, comme le soutient George Henderson, être une représentation de Jésus dans le jardin de Gethsémani, lorsqu'il demande à son disciple Pierre, si lui, Jésus, peut refuser de boire au calice préparé pour lui par le Père (Jean 18 : 11). Ce passage figure à l'ouverture du récit de la Passion et s'adresse à Pierre alors qu'il tente d'empêcher l'arrestation de Jésus.

The Book of Kells, TCD MS 58, folio 292r (détail) © Trinity College Dublin. A Sullivan, Le livre de Kells, 1914.

La ligne suivante comprend les lettres R, I, N et C qui sont formées par des créatures ressemblant à des serpents et sont relativement faciles à lire, ainsi que la lettre I formée par une figure humaine aux prises avec la lettre C. Imagerie de lutte ou de lutte dans les textes bibliques et patristiques se rapporte souvent à une lutte contre le mal. L'un de ces textes est le verset de saint Paul dans l'Épître aux Éphésiens qui décrit les chrétiens comme « luttant pas contre la chair et le sang, mais contre les dirigeants du monde des ténèbres présentes » (Éphésiens 6 :12). L'image de Kells peut évoquer ce thème. Les lettres restantes qui apparaissent au bas de la page sur deux lignes sont les plus faciles à lire elles épelent les lettres P, I, O, E, R, A, T, V, E, R, B, U et M Ces lettres sont exécutées dans un style clair sans aucune décoration dans une teinte sombre qui les contraste avec le fond plus clair.

The Book of Kells, TCD MS 58, folio 292r (détail) © Trinity College Dublin. A Sullivan, Le livre de Kells, 1914.

Lectures complémentaires

Krasnodębska-D’Aughton, Małgorzata, « Décoration de la En principe Initiales dans les premiers manuscrits insulaires : le Christ comme image visible du Dieu invisible », Mot et image 18/2 (2012), p. 105-122.

Farr, Carol Ann, Le livre de Kells : sa fonction et son public (Toronto : University of Toronto Press, 1997).


Qu'y a-t-il de si spécial dans le livre de Kells ?

Le Livre de Kells, folio 292r. Irlandais (probablement Iona, Écosse ou Kells, Irlande), c. 800 CE. Bibliothèque du Trinity College, Dublin, Irlande. Photo via Wikimedia Commons.

J'ai eu des questions confuses hier lors du déballage de mon deluxe Le livre de Kells par Bernard Meehan (Londres : Thames & Hudson, 2012). Des questions telles que : “Qu'est-ce qu'un Kell ?” “Pouvez-vous lire le latin ?” “Ce livre est-il plein de dieux étranges ?” Je pensais que tout le monde connaissait le Livre de Kells, mais je voyez maintenant que ce n'est pas vrai. Je ne supporte pas que les gens ne connaissent pas cette grande œuvre d'art, alors laissez-moi vous expliquer ce qu'est le Livre de Kells et pourquoi il est si spécial. Suivez le fac-similé numérique complet du manuscrit de la Trinity College Library. Je n'ai pas inclus beaucoup de photos ici, car les images disponibles du domaine public ne sont pas de très haute qualité.

Le Livre de Kells est un manuscrit médiéval enluminé écrit à la main et décoré par des moines irlandais vivant dans les îles britanniques vers 800 de notre ère. Il contient les textes latins des quatre évangiles chrétiens, mais c'est en fait sa caractéristique la moins remarquable. Au lieu de cela, le livre est aujourd'hui très apprécié en tant qu'œuvre d'art et symbole de la réussite culturelle irlandaise.

Ce qui rend le Livre de Kells fascinant pour tant de gens aujourd'hui - Meehan dit que plus d'un demi-million de personnes viennent le voir chaque année - c'est sa décoration incroyablement dense et magistrale. Le Livre de Kells contient des pages et des pages d'œuvres d'art complexes et colorées. Il existe plusieurs illustrations de figures humaines stylisées, mais la plupart des décorations sont centrées sur les lettres elles-mêmes. Par exemple, une seule lettre majuscule peut se transformer en hibou, ou le mot “et” pourrait devenir un lapin en partie. Il y a des pages entières remplies de quelques lettres si minutieusement décorées qu'elles ressemblent plus à des tapis tissés de manière complexe qu'au texte d'un livre. Elles sont appelées « pages de tapis » pour cette raison même. Des kilomètres d'entrelacs torsadés et enchevêtrés, issus de la riche tradition irlandaise du travail des métaux, hypnotisent l'œil presque partout. Des formes animales telles que des souris, des lapins, des papillons de nuit, des poissons, des lions, de drôles de petites têtes d'oiseaux, etc. apparaissent au milieu de tout cet entrelacs.

La décoration est si dense qu'une grande partie est essentiellement cachée à moins que vous ne regardiez longtemps et durement. Vous pouvez regarder une page pour toujours et continuer à découvrir de nouvelles fonctionnalités. Ce trait rend le Livre de Kells mystérieux, magique et fantaisiste. Vous sentez que vous ne pouvez jamais comprendre pleinement ses secrets, mais ce que vous voyez vous rend tout de même heureux et léger. Les raisons de la décoration abondante en général et le symbolisme derrière de nombreux éléments particuliers sont perdus pour nous aujourd'hui, renforçant encore l'allure du livre. Tout cela fait du Book of Kells un candidat de choix pour le titre de livre le plus célèbre du monde, ce qu'il prétend souvent être.

Comme je l'ai déjà dit, le texte contenu dans le Livre de Kells n'est pas ce qui est le plus important. Vous ne regardez pas plus le Livre de Kells pour son contenu verbal que vous ne visitez le Colisée romain en raison des divertissements qui y étaient autrefois organisés. Si votre objectif est de lire les évangiles, il existe de bien meilleurs livres pour le faire. Même si vous pouvez et voulez les lire en latin, vous vous tourneriez quand même ailleurs, car toute la décoration obscurcit sérieusement des parties du texte. Par exemple, la page affichée en haut de cet article indique “In principio erat verbum” (“Au commencement était le mot”), mais ce n'est pas trop évident, n'est-ce pas ? La plupart des pages sont plus conviviales que cet exemple, mais même quand même, le Livre de Kells était probablement plus destiné à la présentation qu'à la lecture intense.

Ce qui est très important, cependant, c'est le statut bien mérité du Livre de Kells en tant que symbole de la culture irlandaise. Il a peut-être été créé à Kells, dans le comté de Meath, où il a été situé et nommé plus tard au Moyen Âge, dans un monastère sur l'île écossaise d'Iona, ou partiellement dans les deux endroits. Quoi qu'il en soit, il a certainement été fabriqué par des Irlandais, qui ont peuplé les deux monastères. Et il a été créé pendant les soi-disant « âges sombres », lorsque l'Irlande avait les compétences, les ressources ou l'apprentissage pour faire quelque chose d'aussi spectaculaire et le reste de l'Europe occidentale n'en avait pas. Par conséquent, c'est une source de fierté sans précédent pour les Irlandais, dont la culture (injustement) n'est généralement pas reconnue pour une telle grandeur artistique et intellectuelle.

Le livre de Kells appartient actuellement au Trinity College de Dublin, où il est exposé dans l'ancienne bibliothèque. J'ai hâte de voyager un jour là-bas pour le voir par moi-même. Comme il ne sera pas exposé dans les prochains mois en raison de travaux de rénovation, je vais devoir attendre et profiter de toutes les photographies agrandies de haute qualité du livre de Meehan en attendant. J'espère vraiment que d'autres personnes s'intéresseront à cette magnifique œuvre d'art maintenant qu'elles savent ce que c'est et pourquoi elle est spéciale.


La description

Le Livre de Kells contient les quatre évangiles des écritures chrétiennes écrits à l'encre noire, rouge, violette et jaune dans une écriture majuscule insulaire, précédés de préfaces, de résumés et de concordances de passages évangéliques. [26] Aujourd'hui, il se compose de 340 feuilles de vélin, ou folios. La majorité des folios font partie de feuilles plus grandes, appelées bifolios, qui sont pliées en deux pour former deux folios. Les bifolios sont emboîtés les uns dans les autres et cousus ensemble pour former des rassemblements appelés cahiers. À l'occasion, un folio ne fait pas partie d'un bifolio mais est plutôt une seule feuille insérée dans un cahier. Les folios existants sont regroupés en 38 cahiers. Il y a entre quatre et douze folios (deux à six bifolios) par cahier, les folios sont généralement, mais pas toujours, reliés par groupes de dix. Certains in-folios sont des feuilles simples, comme c'est souvent le cas pour les importantes pages décorées. Les folios avaient des lignes dessinées pour le texte, parfois des deux côtés, après le pliage des bifolios. Des piqûres et des lignes de guidage sont encore visibles sur certaines pages. [20] Le vélin est de haute qualité, bien que les feuillets aient une épaisseur inégale, certains étant proches du cuir tandis que d'autres sont si fins qu'ils sont presque translucides.

Les dimensions actuelles du livre sont de 330 sur 250 mm. À l'origine, les folios n'étaient pas de taille standard, mais ils ont été recadrés à la taille actuelle lors d'une reliure du XIXe siècle. La zone de texte mesure environ 250 x 170 mm. Chaque page de texte comporte 16 à 18 lignes de texte. [20] Le manuscrit est dans un état remarquablement bon compte tenu de son grand âge, bien que de nombreuses pages aient subi des dommages à l'œuvre d'art délicate en raison du frottement. Le livre doit avoir été le produit d'un grand scriptorium sur plusieurs années, mais n'a apparemment jamais été terminé, le décor projeté de certaines pages n'apparaissant qu'en grandes lignes. On pense qu'une trentaine de feuillets du manuscrit original ont été perdus au cours des siècles. [20] Ussher a compté 344 feuillets en 1621, mais plusieurs feuilles avaient déjà été perdues à ce moment-là. L'estimation globale est basée sur des lacunes dans le texte et l'absence de certaines illustrations clés.

Contenu

Le livre existant contient la matière préliminaire, le texte complet des évangiles de Matthieu, Marc et Luc, et l'évangile de Jean à Jean 17:13. Le reste de John et une quantité inconnue de l'affaire préliminaire sont manquants et ont peut-être été perdus lorsque le livre a été volé au début du 11ème siècle. La question préliminaire restante consiste en deux listes fragmentaires de noms hébreux contenus dans les évangiles, Brèves causae (Résumés évangéliques), Argumenta (courtes biographies des évangélistes) et tables canoniques eusébiennes. Il est probable que, comme les évangiles de Lindisfarne et les livres de Durrow et Armagh, une partie du matériel préliminaire perdu comprenait la lettre de Jérôme au pape Damase I commençant Novum opus, dans laquelle Jérôme explique le but de sa traduction. Il est également possible, bien que moins probable, que le matériel perdu comprenne la lettre d'Eusebius à Carpien, dans laquelle il explique l'utilisation des tables canoniques. [27] De tous les évangiles insulaires, seul le manuscrit de Lindisfarne contient cette lettre.

Il y a deux fragments des listes de noms hébreux, l'un sur le recto du premier folio survivant et l'autre sur le folio 26, qui est actuellement inséré à la fin de la préface de Jean. Le premier fragment de liste contient la fin de la liste pour l'évangile de Matthieu. Les noms manquants de Matthew nécessiteraient deux folios supplémentaires. Le deuxième fragment de liste, au folio 26, contient environ un quart de la liste de Luc. La liste de Luke nécessiterait trois folios supplémentaires. La structure du cahier dans lequel se trouve le folio 26 est telle qu'il est peu probable qu'il manque trois folios entre les folios 26 et 27, de sorte qu'il est presque certain que le folio 26 n'est pas maintenant à son emplacement d'origine. Il n'y a aucune trace des listes pour Mark et John. [28]

Le premier fragment de liste est suivi des tables canoniques d'Eusèbe de Césarée. Ces tableaux, qui sont antérieurs au texte de la Vulgate, ont été développés pour croiser les évangiles. Eusèbe a divisé l'Évangile en chapitres et a ensuite créé des tableaux qui ont permis aux lecteurs de trouver où se situait un épisode donné de la vie du Christ dans chacun des Évangiles. Les tables canoniques étaient traditionnellement incluses dans le matériel préparatoire de la plupart des exemplaires médiévaux du texte de la Vulgate des évangiles. Les tables du Livre de Kells sont cependant presque inutilisables car le scribe a condensé les tables de manière à les rendre confuses. De plus, les numéros de chapitre correspondants n'ont jamais été insérés dans les marges du texte, ce qui rend impossible de trouver les sections auxquelles se réfèrent les tableaux canoniques. La raison de l'omission reste floue : le scribe a peut-être prévu d'ajouter les références une fois le manuscrit terminé, ou il les a volontairement omises pour ne pas gâcher l'apparence des pages. [27]

Les Brèves causae et Argumenta appartiennent à une tradition pré-vulgaire de manuscrits. Les Brèves causae sont des résumés des traductions en vieux latin des évangiles et sont divisés en chapitres numérotés. Ces numéros de chapitre, comme les numéros des tables canoniques, ne sont pas utilisés sur les pages de texte des évangiles. Il est peu probable que ces numéros aient été utilisés, même si le manuscrit avait été achevé, car les numéros de chapitre correspondaient à d'anciennes traductions latines et auraient été difficiles à harmoniser avec le texte de la Vulgate. Les Argumenta sont des recueils de légendes sur les évangélistes. Les Brèves causae et Argumenta sont disposés dans un ordre étrange : viennent d'abord les Brèves causae et Argumenta pour Matthieu, suivi du Brèves et Argumenta pour Mark, alors, assez curieusement, vient le Argumenta de Luc et de Jean, suivi de leur Brèves causae. Cet ordre anormal reflète celui trouvé dans le Livre de Durrow, bien que dans ce dernier cas, les sections égarées apparaissent à la toute fin du manuscrit plutôt que dans le cadre d'un préliminaire continu. [27] Dans d'autres manuscrits insulaires, tels que les évangiles de Lindisfarne, le livre d'Armagh et les évangiles d'Echternach, chaque évangile est traité comme un ouvrage séparé et ses préliminaires le précèdent immédiatement. [29] La répétition servile chez Kells de l'ordre du Brèves causae et Argumenta trouvé à Durrow a conduit le savant T. K. Abbott à la conclusion que le scribe de Kells avait soit le Livre de Durrow, soit un modèle commun en main.

Texte et scénario

Le Livre de Kells contient le texte des quatre évangiles basés sur la Vulgate. Il ne contient cependant pas une pure copie de la Vulgate. Il existe de nombreuses différences par rapport à la Vulgate, où des traductions en vieux latin sont utilisées à la place du texte de Jérôme. Bien que de telles variantes soient communes à tous les évangiles insulaires, il ne semble pas y avoir de modèle cohérent de variation parmi les divers textes insulaires. Les preuves suggèrent que lorsque les scribes écrivaient le texte, ils dépendaient souvent de la mémoire plutôt que de leur modèle.

Le manuscrit est écrit principalement en majuscule insulaire avec quelques occurrences de lettres minuscules (généralement e ou s). Le texte est généralement écrit sur une longue ligne sur la page. Françoise Henry a identifié au moins trois scribes dans ce manuscrit, qu'elle a nommés Main A, Main B et Main C. [30] La main A se trouve sur les folios 1 à 19v, les folios 276 à 289 et les folios 307 à la fin manuscrit. La main A, pour la plupart, écrit dix-huit ou dix-neuf lignes par page à l'encre brune de galle courante dans tout l'Occident. [30] La main B se trouve sur les folios 19r à 26 et les folios 124 à 128. La main B a une tendance un peu plus grande à utiliser des minuscules et utilise de l'encre rouge, violette et noire et un nombre variable de lignes par page. La main C se retrouve dans la majorité du texte. La main C a également une plus grande tendance à utiliser des minuscules que la main A. La main C utilise la même encre de galle brunâtre utilisée par la main A et écrit, presque toujours, dix-sept lignes par page. [31]

Erreurs et écarts

Il existe un certain nombre de différences entre le texte et les évangiles acceptés. Dans la généalogie de Jésus, qui commence à Luc 3:23, Kells nomme un ancêtre supplémentaire. [32]

Matthieu 10:34b La Bible canonisée dit "Je ne suis pas venu pour envoyer la paix, mais une épée", mais le manuscrit dit gaudium ("joy") où il devrait lire gladium ("épée") et se traduit donc par "Je suis venu non [seulement] pour envoyer la paix, mais la joie." [33]

La page d'ouverture richement décorée de l'Évangile selon Jean dans le Livre de Kells avait été déchiffrée par George Bain comme : « In principio erat verbum verum » [34] [Au commencement était la Vraie Parole]. Par conséquent, l'Incipit est une traduction libre en latin de l'original grec λογος plutôt qu'une simple copie de la version romaine.

Décoration

Le texte est accompagné de nombreuses miniatures pleine page, tandis que de plus petites décorations peintes apparaissent dans tout le texte en quantités sans précédent. La décoration du livre est célèbre pour combiner des détails complexes avec des compositions audacieuses et énergiques. Les caractéristiques de l'initiale manuscrite d'Insular, telles que décrites par Carl Nordenfalk, atteignent ici leur réalisation la plus extrême : « les initiales . une ligne en spirale qui à son tour génère de nouveaux motifs curvilignes. ". [35] Les illustrations présentent une large gamme de couleurs, le violet, le lilas, le rouge, le rose, le vert et le jaune étant les couleurs les plus souvent utilisées. Les manuscrits antérieurs tendent vers des palettes plus étroites : le Book of Durrow, par exemple, n'utilise que quatre couleurs. Comme d'habitude avec le travail insulaire, il n'y avait aucune utilisation de feuilles d'or ou d'argent dans le manuscrit. Les pigments pour les illustrations, qui comprenaient l'ocre rouge et jaune, le pigment vert de cuivre (parfois appelé vert-de-gris), l'indigo, et peut-être le lapis-lazuli, [36] auraient été importés de la région méditerranéenne et, dans le cas du lapis-lazuli, du nord-est de l'Afghanistan. [37] Bien que la présence de lapis-lazuli ait longtemps été considérée comme une preuve du coût élevé requis pour créer le manuscrit, un examen récent des pigments a prouvé que le lapis-lazuli n'était pas utilisé. [36]

Le programme d'illumination somptueux est bien plus grand que tout autre livre d'Evangile insulaire survivant. Il reste dix enluminures pleine page, dont deux portraits d'évangélistes, trois pages avec les quatre symboles évangélistes, une page de tapis, une miniature de la Vierge à l'Enfant, une miniature du Christ intronisé et des miniatures de l'Arrestation de Jésus et de la Tentation de Christ. Il reste treize pages entières de texte décoré, y compris des pages pour les premiers mots de chacun des évangiles. Huit des dix pages des tables de canon ont une décoration étendue. Il est fort probable qu'il y ait eu d'autres pages de textes miniatures et décorés qui sont aujourd'hui perdues. En plus de ces pages principales, il existe une multitude de décorations plus petites et d'initiales décorées tout au long du texte. En fait, seules deux pages n'ont aucune décoration. [38]

Les folios existants du manuscrit commencent par le fragment du glossaire des noms hébreux. Ce fragment occupe la colonne de gauche du folio 1r. Une miniature des quatre symboles évangélistes, maintenant très abrasée, constitue la colonne de droite. La miniature est orientée de telle sorte que le volume doit être tourné à quatre-vingt-dix degrés pour la voir correctement. [39] Les quatre symboles évangélistes sont un thème visuel qui parcourt tout le livre. Ils sont presque toujours montrés ensemble pour souligner la doctrine de l'unité du message des quatre évangiles.

L'unité des évangiles est encore soulignée par la décoration des tables des canons eusébiens. Les tables canoniques elles-mêmes illustrent intrinsèquement l'unité des évangiles en organisant les passages correspondants des évangiles. Les tables des canons eusébiens nécessitent normalement douze pages. Dans le Livre de Kells, les auteurs du manuscrit avaient prévu douze pages (folios 1v à 7r) mais pour des raisons inconnues, les ont condensés en dix, laissant les folios 6v et 7r vierges. Cette condensation rendit les tables des canons inutilisables. La décoration des huit premières pages des tables de canon est fortement influencée par les premiers évangiles méditerranéens, où il était traditionnel d'enfermer les tables dans une arcade (comme on le voit dans les tables de canon de Londres). [39] Le manuscrit de Kells présente ce motif dans un esprit insulaire, où les arcades ne sont pas vues comme des éléments architecturaux mais deviennent plutôt des motifs géométriques stylisés avec une ornementation insulaire. Les quatre symboles évangélistes occupent les espaces sous et au-dessus des arcades. Les deux derniers tableaux canoniques sont présentés dans une grille. Cette présentation est limitée aux manuscrits insulaires et a été vue pour la première fois dans le Livre de Durrow. [40]

Le reste du livre est divisé en sections, les divisions étant mises en valeur par des miniatures et des pages entières de texte décoré. Chacun des évangiles est introduit par un programme décoratif cohérent. La matière préliminaire est traitée comme une section et introduite par une diffusion décorative somptueuse. En plus des préliminaires et des évangiles, le "second commencement" de l'évangile de Matthieu est également décoré de sa propre introduction.

La matière préliminaire est introduite par une image iconique de la Vierge à l'Enfant (folio 7v). Cette miniature est la première représentation de la Vierge dans un manuscrit occidental. Mary est représentée dans un étrange mélange de pose frontale et de trois quarts. Cette miniature présente également une similitude stylistique avec l'image sculptée sur le couvercle du cercueil de Saint Cuthbert de 698. L'iconographie de la miniature peut dériver d'une icône orientale ou copte. [41]

La miniature de la Vierge à l'Enfant fait face à la première page de texte et constitue une préface appropriée au début de la Brèves causales de Matthieu, qui commence Nativitas Christi à Bethlem (la naissance du Christ à Bethléem). La page de début (folio 8r) du texte de la Brèves causales est décoré et contenu dans un cadre élaboré. La diffusion de deux pages de la miniature et du texte fait une déclaration d'introduction vivante pour le matériel préparatoire. La ligne d'ouverture de chacune des sections de la matière préliminaire est agrandie et décorée (voir ci-dessus pour le Brèves causae de Luc), mais aucune autre section des préliminaires ne reçoit le même niveau de traitement que le début de la Brèves causales de Matthieu. [41]

Le livre a été conçu pour que chacun des évangiles ait un programme décoratif d'introduction élaboré. Chaque évangile était à l'origine préfacé par une miniature pleine page contenant les quatre symboles de l'évangéliste, suivie d'une page blanche. Puis vint un portrait de l'évangéliste qui faisait face au texte d'ouverture de l'Evangile qui reçut un traitement décoratif élaboré. [42] L'Évangile de Matthieu conserve à la fois son portrait évangéliste (folio 28v) et sa page de symboles évangélistes (folio 27r, voir ci-dessus). L'évangile de Marc manque le portrait de l'évangéliste mais conserve sa page des symboles de l'évangéliste (folio 129v). L'évangile de Luc manque à la fois le portrait et la page des symboles de l'évangéliste. L'Évangile de Jean, comme l'Évangile de Matthieu, conserve à la fois son portrait (folio 291v, voir à droite) et sa page de symboles évangélistes (folio 290v). On peut supposer que les portraits de Mark et Luke et la page des symboles de Luke ont existé à un moment donné mais ont été perdus. [43] L'utilisation des quatre symboles de l'évangéliste devant chaque évangile est frappante et visait à renforcer le message de l'unité des évangiles.

La décoration des premiers mots de chaque évangile était somptueuse. Ces pages ont été, en effet, transformées en pages de tapis. La décoration de ces textes est si élaborée que le texte lui-même est presque illisible. La page d'ouverture (folio 29r) de Matthieu peut servir d'exemple. (Voir l'illustration à gauche.) La page se compose de seulement deux mots : Liber generationis ("Le livre de la génération"). Les lib de Liber est transformé en un monogramme géant qui domine toute la page. Les euh de Liber est présenté comme un ornement entrelacé dans le b du lib monogramme. Générationis est divisé en trois lignes et contenu dans un cadre élaboré dans le quadrant inférieur droit de la page. L'ensemble de l'assemblage est contenu dans une bordure élaborée. [44]

L'évangile de Matthieu commence par une généalogie de Jésus. À Matthieu 1:18, le véritable récit de la vie de Christ commence. Ce « deuxième commencement » de Matthieu a été mis en évidence dans de nombreux premiers évangiles, à tel point que les deux sections étaient souvent traitées comme des œuvres distinctes. Le deuxième début commence par le mot Christ. Les lettres grecques chi et rho étaient normalement utilisées dans les manuscrits médiévaux pour abréger le mot Christ. Dans Insular Gospel Books, le monogramme Chi Rho initial a été agrandi et décoré. Dans le Livre de Kells, ce second commencement a reçu un programme décoratif égal à ceux qui préfacent les évangiles individuels. [44] Folio 32 verso a une miniature du Christ intronisé. (Il a été avancé que cette miniature est l'un des portraits d'évangélistes perdus. Cependant, l'iconographie est assez différente des portraits existants, et l'érudition actuelle accepte cette identification et ce placement pour cette miniature.) Face à cette miniature, au folio 33 recto, est la seule page de tapis dans le Livre de Kells, ce qui est plutôt anormal, les évangiles de Lindisfarne ont cinq pages de tapis existantes et le Livre de Durrow en a six. Le verso vierge du folio 33 fait face à la miniature la plus somptueuse du début de la période médiévale, le monogramme du Livre de Kells Chi Rho, qui sert d'incipit pour le récit de la vie du Christ.

Dans le Livre de Kells, le monogramme Chi Rho a grandi pour occuper toute la page. La lettre chi domine la page avec un bras plongeant sur la majorité de la page. La lettre rho est blottie sous les bras du chi. Les deux lettres sont divisées en compartiments richement décorés de nœuds et d'autres motifs. Le fond est également inondé d'une masse de décorations tourbillonnantes et nouées. Dans cette masse de décoration se cachent des animaux et des insectes. Trois anges surgissent de l'un des bras croisés du chi. Cette miniature est le plus grand et le plus somptueux monogramme Chi Rho existant de tous les évangiles insulaires et est le point culminant d'une tradition qui a commencé avec le livre de Durrow. [44]

Le Livre de Kells contient deux autres miniatures pleine page, qui illustrent des épisodes de l'histoire de la Passion. Le texte de Matthieu est illustré d'une enluminure à pleine page du L'arrestation du Christ (folio 114r). Jésus est représenté sous une arcade stylisée tout en étant tenu par deux personnages beaucoup plus petits. [47] Dans le texte de Luc, il y a une miniature pleine grandeur du Tentation du Christ (folio 202v). Le Christ est représenté de la taille jusqu'au sommet du Temple. A sa droite se trouve une foule de personnes, représentant peut-être ses disciples. À sa gauche et en dessous de lui se trouve une figure noire de Satan. Au-dessus de lui planent deux anges. [48]

Le verso du folio contenant le L'arrestation du Christ contient une pleine page de texte décoré qui commence par "Tunc dicit illis". Face à la miniature de la Tentation se trouve une autre pleine page de texte décoré (folio 203r "Iesus autem plenus"). En plus de cette page, cinq autres pages entières reçoivent également un traitement élaboré. Dans Matthieu, il y a un autre traitement en pleine page (folio 124r, "Tunc crucifixerant Xpi cum eo duos latrones"). Dans l'Évangile de Marc, il y a aussi deux pages de texte décoré (folio 183r, "Erat autem hora tercia", et folio 187v, "[Et Dominus] quidem [Iesus] postquam"). L'Évangile de Luc contient deux pages de texte entièrement décorées (folio 188v, "Fuit in diebus Herodis", et folio 285r, "Una autem sabbati valde"). Bien que ces textes ne soient pas associés à des miniatures, il est probable que des miniatures étaient prévues pour accompagner chacun de ces textes et qu'elles aient été perdues ou n'aient jamais été achevées. Il n'y a pas de pleine page de texte survivant dans l'Évangile de Jean autre que l'Incipit. Cependant, dans les trois autres évangiles, toutes les pages entières de texte décoré, à l'exception du folio 188c, qui commence le récit de la Nativité, se trouvent dans le récit de la Passion. Cependant, étant donné que les folios manquants de Jean contiennent le récit de la Passion, il est probable que Jean contenait des pages entières de texte décoré qui ont été perdues. [49]

La décoration du livre ne se limite pas aux grandes pages. Dispersés à travers le texte sont des initiales décorées et de petites figures d'animaux et d'humains souvent tordus et liés en nœuds compliqués. De nombreux textes significatifs, comme le Pater Noster ont décoré des initiales. La page contenant le texte des Béatitudes dans Matthieu (folio 40v) a une grande miniature le long de la marge gauche de la page dans laquelle la lettre B qui commence chaque ligne est liée en une chaîne ornée. La généalogie du Christ trouvée dans l'Évangile de Luc (folio 200r) contient une miniature similaire dans laquelle le mot qui est lié à plusieurs reprises le long de la marge de gauche. Beaucoup de petits animaux dispersés dans le texte servent à marquer un "tour de chemin" (c'est-à-dire un endroit où une ligne se termine dans un espace au-dessus ou au-dessous de la ligne d'origine). De nombreux autres animaux servent à remplir les espaces laissés en fin de ligne. Il n'y a pas deux de ces conceptions identiques. Aucun manuscrit survivant antérieur n'a cette énorme quantité de décoration.

Les décors sont tous de grande qualité et souvent très complexes. Dans une décoration, qui occupe un morceau carré d'un pouce d'une page, il y a 158 entrelacs complexes de ruban blanc avec une bordure noire de chaque côté. Certaines décorations ne peuvent être entièrement vues qu'avec des loupes, bien que des lentilles de la puissance requise ne soient disponibles que des centaines d'années après l'achèvement du livre. Le travail compliqué des nœuds et l'entrelacement trouvés dans Kells et les manuscrits connexes ont de nombreux parallèles dans le travail du métal et la sculpture sur pierre de l'époque. Depuis leur redécouverte progressive à partir du XIXe siècle, ces modèles ont également connu une popularité durable. Many of these motifs are used today in popular art including jewellery and tattoos.


How many artists produced the Book of Kells?

Three artists seem to have produced the major decorated pages. One of them, whose work can be seen on the Chi Rho page, was capable of ornament of such extraordinary fineness and delicacy that his skills have been likened to those of a goldsmith. Four major scribes copied the text. Each displayed characteristics and stylistic traits while working within a scriptorium style. One, for example, was responsible only for text, and was in the habit of leaving the decoration of letters at the beginning of verses to an artist while another scribe, who may have been the last in date, tended to use bright colours - red, purple, yellow - for the text, and to fill blank spaces with the unnecessary repetition of certain passages. The extent to which there was an identity between scribe and artist is among the key unanswered questions about the manuscript.


[edit] Description

The Book of Kells contains the four Gospels of the Christian scriptures written in black, red, purple, and yellow ink in an insular majuscule script, preceded by prefaces, summaries, and concordances of Gospel passages. [ 21 ] Today, it consists of 340 vellum leaves, or folios. The majority of the folios are part of larger sheets, called bifolios, which are folded in half to form two folios. The bifolios are nested inside of each other and sewn together to form gatherings called quires. On occasion, a folio is not part of a bifolio but is instead a single sheet inserted within a quire. The extant folios are gathered into 38 quires. There are between four and twelve folios (two to six bifolios) per quire the folios are commonly, but not invariably, bound in groups of ten. Some folios are single sheets, as is frequently the case with the important decorated pages. The folios had lines drawn for the text, sometimes on both sides, after the bifolios were folded. Prick marks and guide lines can still be seen on some pages. [ 16 ] The vellum is of high quality, although the folios have an uneven thickness, with some being close to leather while others are so thin as to be almost translucent.

The book's current dimensions are 330 by 250 mm. Originally, the folios were of no standard size, but they were cropped to the current size during an 18th-century rebinding. The text area is approximately 250 by 170 mm. Each text page has 16 to 18 lines of text. [ 16 ] The manuscript is in remarkably good condition considering its great age, though many pages have suffered some damage to the delicate artwork due to rubbing. The book must have been the product of a major scriptorium over several years, yet was apparently never finished, the projected decoration of some of the pages appearing only in outline. It is believed that some 30 folios of the original manuscript have been lost over the centuries. [ 16 ] Ussher counted 344 folios in 1621, but several leaves had already been lost by then. The overall estimate is based on gaps in the text and the absence of certain key illustrations.

[edit] Contents

The extant book contains preliminary matter, the complete text of the Gospels of Matthew, Mark and Luke, and the Gospel of John through John 17:13. The remainder of John and an unknown amount of the preliminary matter is missing and was perhaps lost when the book was stolen early in the 11th century AD. The remaining preliminary matter consists of two fragmentary lists of Hebrew names contained in the Gospels, Breves causae (Gospel summaries), Argumenta (short biographies of the Evangelists), and Eusebian canon tables. It is probable that, like the Lindisfarne Gospels and the Books of Durrow and Armagh, part of the lost preliminary material included the letter of Jerome to Pope Damasus I known as Novum opus, in which Jerome explains the purpose of his translation. It is also possible, though less likely, that the lost material included the letter of Eusebius to Carpianus, in which he explains the use of the canon tables. [ 22 ] Of all the insular Gospels, only the Lindisfarne manuscript contains this letter.

There are two fragments of the lists of Hebrew names one on the recto of the first surviving folio and one on folio 26, which is currently inserted at the end of the prefatory matter for John. The first list fragment contains the end of the list for the Gospel of Matthew. The missing names from Matthew would require an additional two folios. The second list fragment, on folio 26, contains about a fourth of the list for Luke. The list for Luke would require an additional three folios. The structure of the quire in which folio 26 occurs is such that it is unlikely that there are three folios missing between folios 26 and 27, so that it is almost certain that folio 26 is not now in its original location. There is no trace of the lists for Mark and John. [ 23 ]

The first list fragment is followed by the canon tables of Eusebius of Caesarea. These tables, which predate the text of the Vulgate, were developed to cross-reference the Gospels. Eusebius divided the Gospel into chapters and then created tables that allowed readers to find where a given episode in the life of Christ was located in each of the Gospels. The canon tables were traditionally included in the prefatory material in most mediaeval copies of the Vulgate text of the Gospels. The tables in the Book of Kells, however, are almost unusable because the scribe condensed the tables in such a way as to make them confused. In addition, the corresponding chapter numbers were never inserted into the margins of the text, making it impossible to find the sections to which the canon tables refer. The reason for the omission remains unclear: the scribe may have planned to add the references upon the manuscript's completion, or he may have deliberately left them out so as not to spoil the appearance of pages. [ 22 ]

Les Breves causae et Argumenta belong to a pre-Vulgate tradition of manuscripts. Les Breves causae are summaries of the Old Latin translations of the Gospels and are divided into numbered chapters. These chapter numbers, like the numbers for the canon tables, are not used on the text pages of the Gospels. It is unlikely that these numbers would have been used, even if the manuscript had been completed, because the chapter numbers corresponded to old Latin translations and would have been difficult to harmonise with the Vulgate text. Les Argumenta are collections of legends about the Evangelists. Les Breves causae et Argumenta are arranged in a strange order: first come the Breves causae et Argumenta for Matthew, followed by the Breves et Argumenta for Mark, then, quite oddly, come the Argumenta of both Luke and John, followed by their Breves causae. This anomalous order mirrors that found in the Book of Durrow, although in the latter instance, the misplaced sections appear at the very end of the manuscript rather than as part of a continuous preliminary. [ 22 ] In other insular manuscripts, such as the Lindisfarne Gospels, the Book of Armagh, and the Echternach Gospels, each Gospel is treated as a separate work and has its preliminaries immediately preceding it. [ 24 ] The slavish repetition in Kells of the order of the Breves causae et Argumenta found in Durrow led scholar T. K. Abbot to the conclusion that the scribe of Kells had either the Book of Durrow or a common model in hand.

[edit] Text and script

The Book of Kells contains the text of the four Gospels based on the Vulgate. It does not, however, contain a pure copy of the Vulgate. There are numerous variants from the Vulgate, where Old Latin translations are used in lieu of Jerome's text. Although these variants are common in all of the insular Gospels, there does not seem to be a consistent pattern of variation amongst the various insular texts. Evidence suggests that when the scribes were writing the text they often depended on memory rather than on their exemplar.

The manuscript is written primarily in insular majuscule with some occurrences of minuscule letters (usually e ou s). The text is usually written in one long line across the page. Françoise Henry identified at least three scribes in this manuscript, whom she named Hand A, Hand B, and Hand C. [ 25 ] Hand A is found on folios 1 through 19v, folios 276 through 289, and folios 307 through the end of the manuscript. Hand A, for the most part, writes eighteen or nineteen lines per page in the brown gall-ink common throughout the West. [ 25 ] Hand B is found on folios 19r through 26 and folios 124 through 128. Hand B has a somewhat greater tendency to use minuscule and uses red, purple and black ink and a variable number of lines per page. Hand C is found throughout the majority of the text. Hand C also has greater tendency to use minuscule than Hand A. Hand C uses the same brownish gall-ink used by hand A and wrote, almost always, seventeen lines per page. [ 26 ]

[edit] Errors

There are a number of differences between the text and the accepted Gospels. In the genealogy of Jesus, which starts at Luke 3:23, Kells erroneously names an extra ancestor. Elsewhere, Matthew 10:34b should read "I came not to send peace, but the sword," but the manuscript reads gaudium ("joy") where it should read gladium ("sword") and so translates as "I came not [only] to send peace, but joy."

[edit] Decoration

The text is accompanied by many full-page miniatures, while smaller painted decorations appear throughout the text in unprecedented quantities. The decoration of the book is famous for combining intricate detail with bold and energetic compositions. The characteristics of the Insular manuscript initial, as described by Carl Nordenfalk, here reach their most extreme realization: "the initials . are conceived as elastic forms expanding and contracting with a pulsating rhythm. The kinetic energy of their contours escapes into freely drawn appendices, a spiral line which in turn generates new curvilinear motifs. ". [ 27 ] The illustrations feature a broad range of colours, with purple, lilac, red, pink, green, and yellow being the colours most often used. Earlier manuscripts tend toward more narrow palettes: the Book of Durrow, for example, uses only four colours. As is usual with Insular work, there was no use of gold or silver leaf in the manuscript. The pigments for the illustrations, which included red and yellow ochre, green copper pigment (sometimes called verdigris), indigo and lapis lazuli, [ 28 ] would have been imported from the Mediterranean region and, in the case of the lapis lazuli, from northeast Afghanistan. [ 29 ]

The lavish illumination programme is far greater than any other surviving Insular Gospel book. There are ten surviving full-page illuminations including two evangelist portraits, three pages with the four evangelist symbols, a carpet page, a miniature of the Virgin and Child, a miniature of Christ enthroned, and miniatures of the Arrest of Jesus and the Temptation of Christ. There are thirteen surviving full pages of decorated text including pages for the first few words of each of the Gospels. Eight of the ten pages of the canon tables have extensive decoration. It is highly probable that there were other pages of miniature and decorated text that are now lost. In addition to these major pages, there are a host of smaller decorations and decorated initials throughout the text in fact only two pages have no decoration. [ 30 ]

The extant folios of the manuscript start with the fragment of the glossary of Hebrew names. This fragment occupies the left-hand column of folio 1r. A miniature of the four evangelist symbols, now much abraded, make up the right-hand column. The miniature is oriented so that the volume must be turned ninety degrees in order to view it properly. [ 31 ] The four evangelist symbols are a visual theme that runs throughout the book. They are almost always shown together to emphasise the doctrine of the four Gospels' unity of message.

The unity of the Gospels is further emphasized by the decoration of the Eusebian canon tables. The canon tables themselves inherently illustrate the unity of the Gospels by organising corresponding passages from the Gospels. The Eusebian canon tables normally require twelve pages. In the Book of Kells, the makers of the manuscript planned for twelve pages (folios 1v through 7r) but for unknown reasons, condensed them into ten, leaving folios 6v and 7r blank. This condensation rendered the canon tables unusable. The decoration of the first eight pages of the canon tables is heavily influenced by early Gospel Books from the Mediterranean, where it was traditional to enclose the tables within an arcade (as seen in the London Canon Tables). [ 31 ] The Kells manuscript presents this motif in an Insular spirit, where the arcades are not seen as architectural elements but rather become stylised geometric patterns with Insular ornamentation. The four evangelist symbols occupy the spaces under and above the arches. The last two canon tables are presented within a grid. This presentation is limited to Insular manuscripts and was first seen in the Book of Durrow. [ 32 ]

The remainder of the book is broken into sections with the divisions set off by miniatures and full pages of decorated text. Each of the Gospels is introduced by a consistent decorative programme. The preliminary matter is treated as one section and introduced by a lavish decorative spread. In addition to the preliminaries and the Gospels, the "second beginning" of the Gospel of Matthew is also given its own introductory decoration.

The preliminary matter is introduced by an iconic image of the Virgin and Child (folio 7v). This miniature is the first representation of the Virgin in a Western manuscript. Mary is shown in an odd mixture of frontal and three-quarter pose. This miniature also bears a stylistic similarity to the carved image on the lid of St. Cuthbert's coffin of 698. The iconography of the miniature may derive from an Eastern or Coptic icon. [ 33 ]

The miniature of the Virgin and Child faces the first page of text and is an appropriate preface to the beginning of the Breves Causae of Matthew, which begins Nativitas Christi in Bethlem (the birth of Christ in Bethlehem). The beginning page (folio 8r) of the text of the Breves Causae is decorated and contained within an elaborate frame. The two-page spread of the miniature and the text makes a vivid introductory statement for the prefatory material. The opening line of each of the sections of the preliminary matter is enlarged and decorated (see above for the Breves causae of Luke), but no other section of the preliminaries is given the same level of treatment as the beginning of the Breves Causae of Matthew. [ 33 ]

The book was designed so that each of the Gospels would have an elaborate introductory decorative programme. Each Gospel was originally prefaced by a full page miniature containing the four evangelist symbols, followed by a blank page. Then came a portrait of the evangelist which faced the opening text of the Gospel which was given an elaborate decorative treatment. [ 34 ] The Gospel of Matthew retains both its Evangelist portrait (folio 28v) and its page of Evangelist symbols (folio 27r, see above). The Gospel of Mark is missing the Evangelist portrait but retains its Evangelist symbols page (folio 129v). The Gospel of Luke is missing both the portrait and the Evangelist symbols page. The Gospel of John, like the Gospel of Matthew, retains both its portrait (folio 291v, see at right) and its Evangelist symbols page (folio 290v). It can be assumed that the portraits for Mark and Luke and the symbols page for Luke at one time existed but have been lost. [ 35 ] The use of all four of the Evangelist symbols in front of each Gospel is striking and was intended to reinforce the message of the unity of the Gospels.

The decoration of the opening few words of each Gospel was lavish. These pages were, in effect, turned into carpet pages. The decoration of these texts is so elaborate that the text itself is almost illegible. The opening page (folio 28r) of Matthew may stand as an example. (See illustration at left.) The page consists of only two words: Liber generationis ("The book of the generation"). Les lib de Liber is turned in to a giant monogram which dominates the entire page. Les euh de Liber is presented as an interlaced ornament within the b du lib monogram. Generationis is broken into three lines and contained within an elaborate frame in the right lower quadrant of the page. The entire assemblage is contained within an elaborate border. [ 36 ]

The border and the letters themselves are further decorated with elaborate spirals and knot work, many of them zoomorphic. The opening words of Mark, Initium evangelii ("The beginning of the Gospel"), Luke, Quoniam quidem multi, and John, In principio erat verbum ("In the beginning was the Word"), are all given similar treatments. Although the decoration of these pages was most extensive in the Book of Kells, these pages were decorated in all of the other Insular Gospel Books. [ 37 ]

The Gospel of Matthew begins with a genealogy of Jesus. At Matthew 1:18, the actual narrative of Christ's life starts. This "second beginning" to Matthew was given emphasis in many early Gospel Books, so much so that the two sections were often treated as separate works. The second beginning begins with the word Christ. The Greek letters chi and rho were often used in mediaeval manuscripts to abbreviate the word Christ. In Insular Gospel Books, the initial Chi Rho monogram was enlarged and decorated. In the Book of Kells, this second beginning was given a decorative programme equal to those that preface the individual Gospels. [ 36 ] Folio 32 verso has a miniature of Christ enthroned. (It has been argued that this miniature is one of the lost evangelist portraits. However, the iconography is quite different from the extant portraits, and current scholarship accepts this identification and placement for this miniature.) Facing this miniature, on folio 33 recto, is the only carpet page in the Book of Kells, which is rather anomalous the Lindisfarne Gospels has five extant carpet pages and the Book of Durrow has six. The blank verso of folio 33 faces the single most lavish miniature of the early mediaeval period, the Book of Kells Chi Rho monogram, which serves as incipit for the narrative of the life of Christ.

In the Book of Kells, the Chi Rho monogram has grown to consume the entire page. The letter chi dominates the page with one arm swooping across the majority of the page. The letter rho is snuggled underneath the arms of the chi. Both letters are divided into compartments which are lavishly decorated with knot work and other patterns. The background is likewise awash in a mass of swirling and knotted decoration. Within this mass of decoration are hidden animals and insects. Three angels arise from one of the cross arms of the chi. This miniature is the largest and most lavish extant Chi Rho monogram in any Insular Gospel Books and is the culmination of a tradition that started with the Book of Durrow. [ 36 ]

The Book of Kells contains two other full-page miniatures, which illustrate episodes from the Passion story. The text of Matthew is illustrated with a full-page illumination of the Arrest of Christ (folio 114r). Jesus is shown beneath a stylised arcade while being held by two much smaller figures. [ 39 ] In the text of Luke, there is a full sized miniature of the Temptation of Christ (folio 202v). Christ is shown from the waist up on top of the Temple. To his right is a crowd of people, perhaps representing his disciples. To his left and below him is a black figure of Satan. Above him hover two angels. [ 40 ]

The verso of the folio containing the Arrest of Christ contains a full page of decorated text which begins "Tunc dicit illis". Facing the miniature of the Temptation is another full page of decorated text (folio 203r "Iesus autem plenus"). In addition to this page, five other full pages also receive elaborate treatment. In Matthew, there is one other full-page treatment (folio 124r, "Tunc crucifixerant Xpi cum eo duos latrones"). In the Gospel of Mark, there are also two pages of decorated text (folio 183r, "Erat autem hora tercia", and folio 187v, "[Et Dominus] quidem [Iesus] postquam"). The Gospel of Luke contains two pages of fully decorated text (folio 188v, "Fuit in diebus Herodis ", and folio 285r, "Una autem sabbati valde"). Although these texts do not have miniatures associated with them, it is probable that miniatures were planned to accompany each of these texts and have either been lost or were never completed. There is no surviving full page of text in the Gospel of John other than the Incipit. However, in the other three Gospels, all of the full pages of decorated text, except for folio 188c, which begins the Nativity narration, occur within the Passion narrative. However, since the missing folios of John contain the Passion narrative, it is likely that John contained full pages of decorated text that have been lost. [ 41 ]

The decoration of the book is not limited to the major pages. Scattered through the text are decorated initials and small figures of animals and humans often twisted and tied into complicated knots. Many significant texts, such as the Pater Noster have decorated initials. The page containing text of the Beatitudes in Matthew (folio 40v) has a large miniature along the left margin of the page in which the letter B which begins each line is linked into an ornate chain. The genealogy of Christ found in the Gospel of Luke (folio 200r) contains a similar miniature in which the word qui is repeatedly linked along the left margin. Many of the small animals scattered throughout the text serve to mark a "turn-in-the-path" (that is, a place where a line is finished in a space above or below the original line). Many other animals serve to fill spaces left at the end of lines. No two of these designs are the same. No earlier surviving manuscript has this massive amount of decoration.

The decorations are all high quality and often highly complex. In one decoration, which occupies a one-inch square piece of a page, there are 158 complex interlacements of white ribbon with a black border on either side. Some decorations can only be fully seen with magnifying glasses, although lenses of the required power are not known to have been available until hundreds of years after the book's completion. The complicated knot work and interweaving found in Kells and related manuscripts have many parallels in the metalwork and stone carving of the period. Since their gradual rediscovery from the 19th century on, these designs have also had an enduring popularity. Indeed many of these motifs are used today in popular art including jewellery and tattoos.


Illumination

The images in the Book of Kells (and other illuminated manuscripts) are called miniatures. Scholar Giulia Bologna explains:

Le terme miniature dérive de miniare, which means `to colour in red’ miniumis the latin name for cinnabar or mercuric sulphide. This red, used in wall-paintings at Pompeii, was put to common use colouring the initials of early codices, hence its name became the term used to indicate pictures in manuscript books. (31)

The artists who painted these works were known as miniaturists but later as illuminators. The illuminator would begin with a sheet of vellum on which text had usually already been written. The section of the page to be worked on would be rubbed by the monk with clay or isinglass or with “a mixture of ox-bile and egg-albumen or by rubbing the surface with cotton-wool dipped in a diluted glue-and-honey solution” (Bologna, 32). Once the surface was prepared, the monk readied his brushes – which were made of the hair of squirrel tails pressed into a handle – as well as his pens and paints and set to work. Errors in the image were erased by rubbing them away with chunks of bread.

Folio 5 of the Book of Kells with the Eusebian Canons (Trinity College Library) / Photo by Larry Koester, Flickr, Creative Commons

According to Bologna, “we learn of the techniques of illumination from two sources: from uncompleted manuscripts that allow us to observe the interrupted stages of the work and from the directions compiled by medieval authors” (32). The illuminator would begin by sketching an image and then tracing it onto the vellum page. The first layer of paint would be applied to the image and then left to dry afterwards, other colors were applied. Gold or gold leaf was the first on the page to provide the illumination highlighted by the colors which followed. In this way, the great Book of Kells was produced.


The Book of Kells: Image and Text / Opening Initials

Opening Initials

The initial pages of each of the four Gospels in the Book of Kells are not at first glance easy to read. The alphabet used is the same one used by the majority of western countries today, but a different approach to the written word led to the creation of some unusually shaped letters that not only form words, but transmit symbolic meanings. Many of the pages were intentionally written to conceal letters, so the act of reading the text and finding its deeper meaning required focus and spiritual application. The obscuring of the letters in the Book of Kells would encourage the reader to spend time contemplating the deeper meaning of the passage.

The Book of Kells, TCD MS 58, folio 130r, Opening of St Marks’s Gospel, Initium Evangelii © Trinity College Dublin. In Sullivan, The Book of Kells, 1914.

The Book of Kells conceals the opening words to each Gospel behind highly abstract, brightly coloured, interlocking letters. These letters are further decorated by the inclusion of men, animals and geometric shapes that are designed to act together with the text in illustrating the deeper meaning of the Gospel text. The initial page of the Gospel of Luke, folio 188r (below) contains the word Quoniam (‘forasmuch’) with the letter Q dominating over half of the page. Within the loop of the Q is set a large diamond-shaped lozenge. The lozenge has been interpreted as a reference to the world and the four cardinal directions. As argued by Jennifer O’Reilly, a lozenge shape in the Book of Kells also represents Christ. In expounding on the central position of the lozenge in the Kells Chi Rho page, she shows how the lozenge on that folio brings together the four corners of the world. The arms of the letter chi (X) simultaneously evoke the name of Christ and the Cross, as is discussed in another blog in this series devoted to the Chi Rho page.

The Book of Kells, TCD MS 58, folio 188r, Opening of St Luke’s Gospel, Quoniam © Trinity College Dublin. In Sullivan, The Book of Kells, 1914.

In the bottom right of the Quoniam miniature there are small figures that populate the letters. George Bain interpreted the seated figure in the green robe as representing Christ, offering a chalice with the Eucharistic wine to several of the surrounding figures. This Eucharistic imagery taken in conjunction with the large lozenge appearing above, suggests that the path to eternal life is through Christ whose life is told in the Gospels. Another blog in this series will go into further detail about the reading and interpretation of the In principio (‘In the beginning’) initial on folio 292r that opens the Gospel of St John.

Lectures complémentaires

Golden, Sean, ‘The Quoniam Page from the Book of Kells’, A Wake Newslitter 11 (1974), pp. 85-86.

King, Mike, ‘Diamonds are Forever, the Kilbroney Cross, the Book of Kells, and an Early Christian Symbol of the Resurrection’, Lecale Miscellany 19 (2001), pp. 3-13.

O’Reilly, Jennifer, ‘Patristic and Insular Traditions of the Evangelists: Exegesis and Iconography’, in Anna Maria Luiselli Fadda and Éamonn Ó Carragáin, ed., Le Isole Britanniche e Roma in Età Romanobarbarica (Rome: Herder, 1998), pp. 49-94.


The Book of Kells: Image and Text / The Virgin Mary

The Virgin Mary

The Virgin and Child, The Book of Kells, TCD MS 58, folio 7v © Trinity College Dublin. In Sullivan, The Book of Kells, 1914.

The miniature on folio 7v of the Book of Kells is the earliest surviving representation of the Virgin in a western manuscript, as noted by Martin Werner. Devotion to the Virgin Mary is well attested in Ireland and her cult developed there during the early Christian period. Peter O’Dwyer argues that the earliest reference to the Virgin in Irish writings is found in an Old Irish prophecy dated to c. 600. Mary’s cult was also well established within the Columban monastic network, as seen in her depiction on the shaft of St Martin’s Cross at Iona.

Photograph of St Martin’s Cross, Iona, 1901, Victoria and Albert Museum, Prints & Drawings Study Room © Victoria and Albert Museum, London

The Kells image depicts a tender moment between mother and child but the miniature’s original monastic audience would have been acutely aware that the image was not only a point of emotional connection as modern viewers may understand, but was also intended to be read in terms of the doctrines and mysteries surrounding the Incarnation of Christ.

Mary’s mantle is purple, the colour of royalty, and she wears a brooch in the shape of a lozenge with four smaller lozenges contained within it. The shape occurs on other Kells pages such as the Chi Rho page. The dominant position of the Virgin demonstrates the high respect with which she was treated, and her portrayal as enthroned celebrates her majesty. The halo around her head bears three crosses that link her to the Trinity, and suggests not only Mary’s sanctity but also her role in salvation. Mary plays an integral part in the Incarnation, through which the second person of the Trinity (Christ) becomes flesh for the redemption and salvation of humanity fulfilled through his Crucifixion. Interestingly, Christ is destitute of a halo. As this symbol indicates divinity, its presence around Mary’s head in the Kells miniature celebrates her as the Mother of God, while the lack of the halo around Christ’s head emphasises his humanity.

Six profile heads set in the margin, looking to the left, The Book of Kells, TCD MS 58, folio 7v (detail) © Trinity College Dublin. In Sullivan, The Book of Kells, 1914.

In the right margin of the miniature, six profile heads look across, signalling that the image and facing page should be read in conjunction. The depiction of the Virgin and Child offers an appropriate preface to folio 8r with the text of the breves causae of Matthew, which presents a summary of his Gospel, and begins with Nativitas Christi in Bethlem (‘The Birth of Christ in Bethlehem’). The angel on the lower left of the miniature holds a flabellum (a fan used to protect the Eucharist from flies) with a twelve-petal rosette. This motif is picked up on the following page, as it defines the shape of the initial letter on the facing Nativitas text, and according to Bernard Meehan, former Keeper of Manuscripts, TCD, it represents the Star of Bethlehem (Matthew 2:7-11).

The draping of Mary’s clothing in the Kells miniature clearly reveals her breasts. The triple dots on her robes follow a Near Eastern tradition of using the motif to denote garments of the highest quality. However, here the triple groupings seem to allude to the Trinity and as they are white, the dots according to Meehan represent the mother’s milk. This Irish Virgin is shown as a fertile and nourishing mother. Milk, in exegesis stood for the milk of Christian instruction, where it represents the initial stages of evangelical teaching before one can move onto solid food (cf. Hebrews 5:12).

Isis nursing Horus, Egypt, 332-30 BC, Metropolitan Museum of Art, New York, www.metmuseum.org

The miniature displays knowledge of various iconographic traditions of depicting of the mother and child. The Kells image shows parallels with early Coptic (Christian Egyptian) images, which themselves engage with earlier non-Christian depictions of the Egyptian goddess Isis nursing Horus.

Front cover of the Lorsch Gospels depicts Christ sitting upright on his mother’s lap, flanked by the figures of John the Baptist and the prophet Zacharias. The panel below depicts the scenes of the Annunciation and Nativity. The panel above depicts a medallion with the glorified bust-length figure of Christ. Carolingian Gospel Cover, Aachen, c. 810. Victoria and Albert Museum, Medieval & Renaissance Gallery © Victoria and Albert Museum, London

In early Christian monumental mosaic depictions of the Virgin and Child or in Carolingian ivories, Christ was presented sitting upright on Mary’s knee and both showed serious expressions as the Christ Child blessed those he looked upon with his fingers raised. The Book of Kells miniature instead has the Christ Child looking up at his mother, while reaching out to her with his left hand and embracing her arm with his right hand. As well as a God, we are also presented with a child seated on his mother’s lap. It seems that the illuminators of the Book of Kells had exposure to the iconographic models that favoured more intimate depictions of the mother and child.

Christ is depicted as having two left feet, while the Virgin is depicted as having two right feet. That representation is sometimes regarded as an error on the illuminators’ behalf, but this explanation seems unlikely, especially when one considers the high status of the Book of Kells and the immense care taken in its production as well as the spiritual symbolism of feet in the Bible. References to God’s feet or footstool allude to the divine power and glory (cf. Psalm 18:9, 132:6), while the washing of feet is regarded as the act of hospitality and humility (cf. Genesis 18:4, John 13:1-17).

Lectures complémentaires

O’Reilly, Jennifer, ‘Introduction’, in Seán Connolly, trans., Bede on the Temple (Liverpool: Liverpool University Press, 1995).

Rosenau, Helen, ‘The Prototype of the Virgin and Child in the Book of Kells’, Burlington Magazine 83 (1943), pp. 228-231.

Werner, Martin, ‘The Virgin and Child Miniature in the Book of Kells, Part I’, Le Bulletin des Arts 54/ 1 (1972), pp. 1-23.

Werner, Martin, ‘The Virgin and Child Miniature in the Book of Kells, Part II’, Le Bulletin des Arts 54/ 2 (1972), pp. 129-139.


Alberti’s Window

I sometimes have trouble finding satisfying discussions of illuminated manuscripts in general art history textbooks. I have found that many descriptions, while very informative about a specific illumination or artistic style, tend to focus on illuminated manuscript pages as isolated works of art. Although I realize that such isolated descriptions are part and parcel of the general survey textbook (it’s impossible to discuss everything in depth!), I still am a little disappointed. I feel like medieval gospel books were meant to be experienced as cohesive whole, not as merely isolated illuminations.

One such example of an isolated description can be found in a recent edition of Gardner’s Art Through the Ages, which discusses the “Chi-rho-iota (XPI)” page, folio 34 recto of the Livre de Kells (c. 800, shown right). Although I really like that Gardner’s touches on historical context by explaining that this particular passage would be read on Christmas Day, I feel like a sense of the illustration within the biblical text and Livre de Kells itself (as a whole) is relatively lacking.

This being said, I was quite delighted when I read the following passage yesterday afternoon (see below). This is one of the best descriptions of Folio 34 that I have seen in an introductory textbook. Although the passage doesn’t exactly describe the folio in relation to any other pages in the book (and, as I mentioned earlier, I realize such analysis is largely beyond the scope of an introductory textbook), I really like that the author tries to tie the decoration of the page into the actual context of Saint Matthew’s gospel:

“The earliest surviving Hiberno-Saxon religious manuscripts reveal and interest in decorating the letters themselves, a not surprising development when we remember that the words were believed to be proclamations of God. This tendency reaches its peak in the Livre de Kells. When the text discussing the life of Christ in the Gospel of Saint Matthew (1:22) reaches the point where the Incarnation of Christ is mentioned, the letters burst out into joyful, exuberant patterns. This whole page is devoted to three words – Christi autem generatio (“the birth of Christ”) – with most of the page devoted to the first three letters of Christi (XPI). Les X is the dominant form, and it surges outward in bold and varied curves to embrace Hiberno-Saxon whorl patterns. Interlace fills other areas, and simple colored frames set off the large initials amid the consuming excitement. The human head that forms the end of the P also dots the je. Near the lower left base of the X, a small scene shows cats watching while two mice fight over a round wafter similar to those used in the Mass – a scene surely of symbolic intent, even if its meaning is lost to us today. The pulsating vitality of the word of God is thus visually demonstrated.” 1

Have you found any descriptions of illuminated manuscripts that you like? Do you know of other descriptions that help the reader to better understand either the biblical context or the folio’s physical context within the gospel book itself?

UPDATE: The Book of Kells is available online as a digital copy through the Trinity College Library in Dublin (which has the book in its permanent collection). You can see a high-res copy of the Book of Matthew, for example, with Folio 34 HERE. The library also has provided an introductory page to the Book of Kells.

1 David G. Wilkins, Bernard Schultz, Katheryn M. Linduff, Art Past Art Present, 6th edition, (Upper Saddle River, New Jersey: Prentice Hall, 2009), 171.

I think the British Library has an entire illuminated manuscript online (unfortunately I don't remember the title), and if I remember correctly there's a lot of supplementary information to go along with it. Might be worth looking for.

Aha, here it is: http://www.bl.uk/catalogues/illuminatedmanuscripts/welcome.htm They actually have more than one available digitally.

Buddy, have you heard of the cartoon "The Secret of Kells?" It is a movie based off the "creation" of Folio 34. The story is okay, the ending left me a little wanting, however the animation makes it worth watching at least once.

Oh, coolies! Thanks for sharing, heidenkind. Wow, that site looks like a fantastic resource. If I ever teach a class on illuminated manuscripts, this would be a great site!

phin, I haven't even heard of that movie! I was going to suggest that we should watch it together the next time I am visiting you, but you've already watched it "at least once."

I'll check it out, and let you know what I think. (If anyone is interested, the movie is available for online streaming at Netflix.)

Hi M! Medieval illuminations are truly wondrous things. I have only ever seen the ones in the Medici Collection(Laurentian Library) in person, but am always looking at digitised editions for visual inspiration (and clues to Renaissance iconography!)

In addition to the resource Heidenkind mentioned, here are a few others which I encountered in my ongoing adventures adding sites to the art/history site database (ahdb)

There is also a UCLA site that a catalogues all online medieval manuscriprt collections!
http://manuscripts.cmrs.ucla.edu/

A 2009 volume I am really enjoying on the topic is "Materials, Methods and Masterpieces of Medieval Art" by Janetta Benton.

Great! Thanks for those recommendations, H! They look like good resources. I'll keep my eye out for the 2009 publication by Benton, too.

An emeritus professor of religion contacted me yesterday, recommending this site after stumbling across this post.

This website not only includes some images of other folios from "The Book of Kells," but also has a great quote from Gerald of Canturbury (a 12th century monk).
We don't know which Hiberno Saxon gospel book was described by Canturbury in the following quote, but it may have been the Book of Kells itself:

"This book contains the harmony of the four Evangelists according to St. Jerome, where for almost every page there are different designs, distinguished by varied colors. Here you may see the face of majesty, divinely drawn, here the mystic symbols of the Evangelists, each with wings, now six, now four, now two here the Eagle, there the Calf, here the Man, and there the Lion, and other forms almost infinite. Look at them superficially with the ordinary casual glance, and you would think it an erasure, and not tracery. Fine craftsmanship is all about you, but you might not notice it. Look more keenly at it, and you will penetrate to the very shrine of art. You will make out intricacies, so delicate and subtle, so exact and compact, so full of knots and links, with colors so fresh and vivid, that you might say that all this was the work of an angel, and not of a man. For my part the oftener I see the book, and the more carefully I study it, the more I am lost in ever fresh amazement, and I see more and more wonders in the book."

List of site sources >>>


Voir la vidéo: Hidden Secrets in the Folio Societys Little Prince. Beautiful Books (Janvier 2022).